Cómo decodificamos el lenguaje: científicos elaboraron un mapa neuronal que lo muestra

Un grupo de científicos logró crear el mapa más detallado hasta la fecha de las neuronas que codifican el significado de las palabras. Este avance sugiere que todos los cerebros humanos utilizan categorías similares para clasificar las palabras, facilitando así la comprensión del lenguaje.


El estudio, publicado en la revista Nature, se centró en palabras en inglés, pero representa un importante paso hacia la comprensión de cómo el cerebro almacena las palabras, según el neurocirujano Ziv Williams del Instituto Tecnológico de Massachusetts. Al observar cómo las neuronas responden a diferentes palabras, los investigadores pueden comenzar a construir un "tesauro del significado".


 


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Cómo codifican el sonido las neuronas




La corteza auditiva del cerebro procesa el sonido de las palabras, pero es la corteza prefrontal la que interpreta su significado. Investigaciones anteriores utilizaban imágenes del flujo sanguíneo para estudiar este proceso, proporcionando una visión indirecta de la actividad cerebral.


Williams y su equipo aprovecharon una oportunidad única para observar neuronas individuales en tiempo real.


Colaboraron con diez personas que se sometieron a cirugía de epilepsia y tenían electrodos implantados en el cerebro para identificar el origen de sus crisis. Estos electrodos permitieron registrar la actividad de unas 300 neuronas por persona mientras escuchaban palabras y frases cortas.




Así se ven las resonancias magnéticas que muestran actividad neuronal





 







 




 


 


 


Clases de palabras: el 'almacén' mental




Cada palabra encendía unas dos o tres neuronas específicas. Las palabras que activaban las mismas neuronas pertenecían a categorías similares, como acciones o personas. Por ejemplo, palabras como "pato" y "huevo" activaban algunas de las mismas neuronas. Palabras con significados similares, como "ratón" y "rata", provocaban patrones de actividad neuronal más parecidos que "ratón" y "zanahoria".


Las categorías que el cerebro asigna a las palabras eran similares entre todos los participantes, sugiriendo que todos los cerebros humanos agrupan los significados de manera similar. Las neuronas de la corteza prefrontal distinguían las palabras únicamente por su significado, no por su sonido.


Los investigadores pudieron adivinar lo que las personas escuchaban observando cómo se disparaban sus neuronas. Aunque no podían recrear frases exactas, podían identificar si una frase contenía un animal, una acción y un alimento, en ese orden.




Las palabras que pertenecen a la misma clase activan las mismas neuronas





 







 




 


 


Gran avance para la neurociencia




Vikash Gilja, ingeniero de la Universidad de California en San Diego, destaca que grabar la actividad neuronal es más rápido que usar imágenes.


Comprender el lenguaje a su velocidad natural es crucial para desarrollar dispositivos que devuelvan el habla a personas que han perdido esta capacidad.


Este estudio representa un avance significativo en la neurociencia y ofrece una nueva comprensión de cómo el cerebro procesa y almacena el lenguaje.




Neuronas reales (foto de
otro artículo)

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